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Tout ce qu'il faut savoir sur les huiles essentielles

Texte Anthony Vincent
Photos Louis Canadas

Comme pour les cocktails, tout est une question de dosage.

Vous avez sans doute un ami, naturopathe refoulé, qui ne jure que par le pouvoir des huiles essentielles pour soigner ses petits soucis de santé au quotidien. Principes odorants naturels, les huiles essentielles comptent en effet de nombreux bienfaits thérapeutiques naturels qui en font des ingrédients de choix des produits de soin.

À quoi servent-elles ?

Les huiles essentielles servent non seulement à parfumer certains de nos produits, mais aussi à apporter leurs autres vertus qui font leur succès en aromathérapie depuis des millénaires. Plus de 4000 avant notre ère, les Égyptiens savaient déjà extraire l’essence de cèdre. Au XIXe siècle, d’importantes publications scientifiques ont mis en évidence les puissantes propriétés anti-infectieuses des huiles essentielles. Depuis, d’autres études ont confirmé leurs pouvoirs antiseptiques, bactéricides, bactériostatiques, antibiotiques, antifongiques, antiparasitaires, ou encore vermifuges. Certaines huiles essentielles possèdent même des vertus contre les rhumatismes, les cicatrices, ou les spasmes.

Ainsi, dans notre gel douche cannabis/bois de gaïac, l’huile essentielle de chanvre apporte ses vertus relaxantes, en plus de son odeur herbacée, tandis que celle de bois de gaïac donne des bienfaits tonifiants et stimulants ainsi qu’un parfum boisé. Dans le gel douche menthe poivrée/arbre à thé, l’huile essentielle d’arbre à thé aide à désinfecter et cicatriser, et l’huile essentielle de menthe poivrée contribue au bien-être. Ensemble, elles donnent un effet ultra-rafraîchissant. Notre baume hydratant mains doit son parfum à l'huile essentielle de mandarine verte relaxante et à l’huile essentielle de vétiver anti-inflammatoire et calmante.

Les complexes d’huiles essentielles que nous employons à la fois pour leur parfum et leurs principes actifs sont justement testés afin de vérifier qu’ils ne sont pas irritants. Comme il faut parfois jusqu’à 200 kg de plantes pour obtenir 1 kg d’huile essentielle, cela explique en partie leur grande puissance. Mais aussi leur dangerosité potentielle lorsqu’elles sont mal dosées.

Comment bien les doser ?

Quand on ne sait pas s’y prendre, on a vite fait de passer d’une dose thérapeutique à catastrophique. Par exemple, trois gouttes d’huile essentielle de sauge représentent une dose thérapeutique intéressante, tandis qu’une vingtaine peuvent représenter un vrai danger. En fonction du type de peau, de sa sensibilité, du but recherché (de purement olfactif à thérapeutique), et surtout de l’huile essentielle en question, le nombre de gouttes varie. D’autant que le compte-goutte du flacon d’une marque à une autre peut délivrer des quantités différentes de ml. En règle générale, 25 gouttes d’huile essentielle correspondent à 1 ml d’huile essentielle (1 goutte d’huile essentielle = 0,04 ml d’huile essentielle).

Rares sont les huiles essentielles à pouvoir être appliquées pures sur la peau. On en dilue généralement quelques gouttes dans une huile végétale (comme celles de noisette, de jojoba ou de macadamia) afin de mieux les tolérer. Globalement, si vous voulez confectionner vos propres soins maison à base d’huile essentielle, on vous recommande de suivre des recettes bien précises et de sources fiables. Pour vous concocter une huile de massage simple, vous pouvez par exemple verser une quantité totale de 30 gouttes d'huiles essentielles de votre choix dans 50 ml d'huile végétale grasse (amande douce ou avocat par exemple). On vous recommande 15 gouttes d’huile essentielle de mandarine verte, 15 gouttes d’huile essentielle de petitgrain, et 50 ml d’huile végétale de macadamia pour une huile de massage relaxante.

Pour booster et parfumer vos soins visage, comptez environ 0,1 à 2% d’huile essentielle (évitez le contour des yeux, les narines, et les lèvres). Pour ceux du corps, vous pouvez monter jusqu’à 5%.

Quelles sont les contre-indications des huiles essentielles ?

Comme elles sont très puissantes, les huiles essentielles sont contre-indiquées pour les femmes enceintes, allaitantes, les enfants, les personnes gravement malades ou souffrant de troubles neurologiques. Lorsqu’elles sont bien dosées, les huiles essentielles sont rarement allergisantes, mais vous pouvez toujours réaliser un test à l’intérieur du coude pour voir comment réagit votre peau. Enfin, quelques huiles essentielles peuvent être légèrement photosensibilisantes : il s’agit principalement de celles d’agrumes, mais vous n’avez aucune crainte à avoir tant que vous les diluez bien ou utilisez des produits de confiance.

Comment obtient-on des huiles essentielles ?

Aujourd’hui, les huiles essentielles résultent de deux procédés différents : pour les agrumes, on utilise l’expression de leur écorce (on parle plus précisément du péricarpe des fruits), et pour les autres végétaux (fleurs, feuilles, graines, tiges, racines, et autres fruits) on obtient leur huile essentielle par distillation, c’est-à-dire entraînement à la vapeur d’eau.

Pour la deuxième catégorie, on place les matériaux végétaux dans un récipient appelé alambic. À l’intérieur, ils reposent sur une grille juste au-dessus d’un fond d’eau qu’on porte à ébullition. La vapeur obtenue traverse la masse végétale et entraîne avec elle les composés volatils vers le haut, jusqu’à la sortie du col de cygne où ils sont alors condensés par refroidissement. Dans le récipient final, on obtient un mélange hétérogène d’huile essentielle à la surface, et de l’eau florale au fond.

Pour les agrumes (orange, citron, pamplemousse, mandarine, etc), on presse manuellement ou mécaniquement les écorces afin d’éclater les vésicules à la surface qui contiennent les composés aromatiques de ces fruits. Oui, cela revient un peu à “exprimer un zeste de citron” comme dans vos recettes de cocktails préférés.

Vous l’aurez donc compris, pour les huiles essentielles comme en matière de cocktails, tout est une affaire de dosage. Bien diluées, rien ne bouge. Trop concentrées, tout fout le camp. Santé !

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